Dorothy Weller

Dorothy Weller


Dot Weller at the Quaker Rehabilitation Center, Quang Ngai, Vietnam, Photo Credit: American Friends Service Committee

Acronyms and Terms

QRC:  Quaker Rehabilitation Center
NFL:   National Front for Liberation
NVA:  North Vietnam Army
ARVN: Army, Republic of Vietnam
Puff:  “Puff the Magic Dragon,” An AC-47D gunship that can pound the ground with 5,000 rounds of machine gun fire per minute


Excerpted journal entries from Dorothy  Weller,  senior  physical  therapist  in  the American  Friends  Service  Committee's  Prosthetics and  Rehabilitation  Program  in Quang  Ngai, Vietnam, 1969.

February 23 1969
February 24, 1969
February 25, 1969

February 23, 1969
Quang  Ngai
South  Vietnam

Dear  Friends :

When  I went  to  bed  last  night,  sleep  wouldn't  come,  I was  as  jumpy  as  a  cat...

Several  of  us,  perhaps  exhibiting  more  courage  (or  curiosity)  than  good  judgment  went  to  the  roof  of  Pixton  Hall  about  3  a.m...The  Americans  unleashed  the  terrifying  "Puff  the  Magic  Dragon"  (DC3 that  spews  forth  5000  rounds  of  machine  gun  bullets  per  minute).  It's  a  horrible, horrible  weapon  and  just  the  hideous  sound  it makes  as  it belches  forth  solid streams  of  red  tracers  makes  my  blood  run  cold.  As  I watched  it circle  overhead last  night,  silhouetted against  the  low  clouds  in  the  light  of  the  flares,  flinging indiscriminate  bolts  of  death  earthward,  I  could  vividly visualize  the  scene  below.


Time exposure of the SC-47D gunship in battle near Pleiku, Vietnam  Credit: Wikimedia Commons


Men,  women,  children  and  animals,  caught  like rats  in a  flood.  No place to hide, no  way  to  plead  their  case  of  innocence  to  the  machine  in  the  sky,  no  time  to prepare  for  death.  The  beating  the  civilians  are  taking  in  this  war  is  beyond  adequate  description.

Sitting  behind  the others  on  the  roof  I  felt  tears  welling  up  and  was  shocked as  I became  aware  of  feelings  foreign  to my  conscious  self,  which  surfaced  under the  indescribable  strain  of  watching  man  slaughter  man  en  masse.  The  cold,  mechanical,  compassionless  way  that  monster  circled  around  and  around  and  around,  ruthlessly  pursuing  an  unseen  "enemy,"  stabbing  viciously  earthward  again  and  again, probing,  searching, killing  and  maiming  all  in  its  path.  The pilot and  the  gunners, American  boys  who  could  just  as  easily be my brothers or sons, “doing their  job."  In this  particular  instance,  the  NLF appears  to have  started  the  mayhem.  They,  too,  had  killed  or  injured  their  own  share  of  their  innocent  "brothers" in  the  initial  barrage.  When  the  "Dragon"  came  down  low  on  several  occasions,  he was,  indeed,  shot  at.  Twice, climbing  streams  of  tracers  from  the  ground  almost connected.  We came  down  from  the  roof  about  4:30  a.m.  Things were quieter but far from over.


Injured child from Viet Cong attack on Dak Son Village, Photo Credit: Wikimedia Commons

At  7  this  morning  I managed  to  get  BBC  on  the  shortwave  and  learned  that  Quang Ngai  was  not  alone  in her  agonies.  Some 30  cities  in  the  country  had  been  attacked simultaneously:  Saigon,  Hue,  Da  Nang,  Quang  Tri  and  so  on  down  the  line.

After  the  newscast  I  dressed  and  went  downstairs  as  it was  just  getting light. Others  of  the  team  were  already outside  with  the  same  idea:  to  go  to  the  hospital, check  for damage at  the  Quaker  Rehabilitation  Center  (QRC)  to  see  if  the  emergency room needed  help.  QRC was fine  but  the  Emergency  Room  was  filled. I've seen all this before!  Five times, ten times.  It seems like a thousand times.  I've  seen  too  much,  and  heard  too  much  and  smelled  too  much,  but  yet  each time  is  like  the  first  time.  Why can't I get used to it?!  Each lifeless form, every  scream  of  anguish,  each  blank  stare  of  those  who  have  suffered  too  much strikes  pain  in  the  pit  of  my  stomach.  My emotional  strength  is  a  sham.  Are there really  those  who  can  look  at a  scene  like this  and  not  suffer  with  the  people?



February  24,  1969

Last night was unexpectedly quiet.  I  slept  some  but  it was  fitful,  and  I think  the  rest  of  the  team  fared  about  the  same.  We were just too keyed up and tense.  By  the  time  I  got  up  at  6:45  this  morning,  the  quiet was  ended.  The  sky was  rapidly  filling with  planes  and  already  a  mortar  (ARVN)  was  beginning  to  bark about  a  thousand  yards  from  the  house.

We  went  to  work  not  knowing  if  we  would  be  doing  our  regular  work  or  helping to  pick  up  more  human  pieces  but  when  we  got  there the  emergency  area  was  empty. Dr.  Khai  had  only  had  a  couple  of  hours  sleep  so  the  casualties  must  have  kept dribbling  in all night  long.  QRC was  in  good  shape  but  filthy!  The  constant  concussions  of  the  explosions  had  knocked  down  months  worth  of  dust  and  gecko,  bat  and bird  dung! 

I had  rather  expected  that  we  would  have  very  few  patients  coming  over  for treatment  today,  since many  of  them  had  gone  home  for  Tet  and  I was  sure  that  they couldn't  get  back.  But far  from  it, Mr.  Ry  and  I were  swamped  with  patients… the  wards  were  filled with  new  amputees, most  of  which  won't  be  ready  to  start  the prosthetic  process  for  several  weeks  but there  were  some  who  were  ready  to  start  so  start  we  did  amidst  the  din of a  raging air assault  against  the  NFL  forces  just  south  of  us.

It's  hard  to  describe  what it's  like  to  work  in  the  midst  of  the  roar  of  battle.  The relentless noise was very unsettling and nerves were frayed.  B52s  were  incessantly  hitting  an  area  maybe  20  miles  south  of  here.

My  guess  is  that  since the  NFL  and  NVA  didn' t  hit last night,  they  drew  back  their  main  force  and  this  is most  likely  the  group  taking  the heavy  bombing  today.  Plus  a  "few"  innocent  people  who  always  manage  to  plant  their homes  right  in the  middle  of  the  front  lines.  All  morning  long,  jets  were  screaming  in at  roof  top  level,  flinging  bombs  and  rockets  at an  NFL  force  just  a  mile  or so  behind  the hospital.  Bird  dog  planes  circled  around  and  around  and  around  marking  the  enemy  troop  concentrations  back  there  with  smoke  rockets.  Helicopter gunships were raking the area with their guns.  I'm  sure the  NFL  are well  dug  in and not  taking  a  lot  of  casualties  but  it will  be  a  miracle  if  anything  or  anybody  else survived.

It is close to 1 a.m.  now,  The  fighting  is  so  close  in,  it's  next  to  impossible  to  classify  shells  as  "incoming"  or  "outgoing."  You're  just  as  likely  to  get zapped  by  one  as  the  other.  Until  just  a  few  moments  ago  it has  been  a  pretty noisy  night.  Puff  was  in  the  air  again  tonight  with  its  obscene  utterances  of  terror,  B52s,  jets and  a11  sorts  of  unexplainable  explosions,  To  the  south,  to  the west  and  to  the  north.

I  realize  I  haven't  talked  of  anything  but  the military situation  in  this  letter,  but  the  thing  that  we  are most  happy  about  is  that  despite the  extensive  military  action the patients  are  continuing  to  come  to  QRC for  their, treatments,  and  we can  keep  working.  As  long  as  we  can  do  the  work  we  came  here  to  do,  there's  no reason  for  us  to  even  think  about  leaving.


Dot Weller teaches physical therapy students, Quang Ngai Vietnam, 1970 Photo Credit: Keith Brinton

The  team… is  in  good  shape.  Nervous?  Yes.  But  if  we  weren't,  I'd say there  would  be  some  real  cause  for worry.  I'd  say my  prevailing  mood  at the moment  and  for  the  last  few  days  has  been  more  one  of  sadness  and  depression  over the  tragic  drama  taking  place before  our  eyes. 

Tragedy for everyone involved.  No one is going to win here.  I  can't  help  but  wonder  how  many  more  times  yet  this  is going  to happen,  how  many  more  people  are  going  to  die,  before  something  comes  of the  peace  talks.  And  when  it does,  who  then  is  going  to have  the  power  to  bring the  dead  back  to  life,  to  restore  the  limbs  and  health  of  the  maimed,  to mend  the breaks  in family  unity,  to  say nothing  of  this  country's  cohesiveness. 


The  United States  of  America  hasn't  got  enough  power  or money  in  its  golden  lined  pockets  to restore  what  it has  helped  to  destroy.  I think history will make it very hard for America to live with "Vietnam."

February 25, 1969

10:45  p.m.

We  have  survived another  24  hours,  but  a  lot  of  Quang  Ngai  people  didn't  make it.  And a  lot more  who  are  now  clinging  to  life  over  at  the hospital  will not  make it until  morning.  At  the  moment,  like  all other  members  of  the  team  to varying  degrees,  I am  exhausted,  bitter  and  very  upset.  Small complaints compared to the hell we have seen passing in unending streams tonight.  If only we could bring this horrifying  scene  of  human  devastation  in  its  true  dimensions  home  to  the  people  who must know  what  it's  like.  The people in Paris, the people in Washington, Hanoi, Saigon.

The  ones  who  are  pulling  the  strings  on  this  deadly  puppet  show.  These puppets in the  production  are  living,  flesh  and  blood  humans!  Man's inhumanity to man  has  reached  its  climax  in Vietnam  and  leaves  me  wondering  how  much  worse  it can get.